Aarde groener dan gedacht

bos‘Wetenschappers vinden negen procent meer bos op Google Earth’, kopten verschillende media onlangs. Op basis van beelden van Google Earth kwamen onderzoekers tot de conclusie dat het wereldwijde bosoppervlakte minstens 9 procent groter is dan altijd werd gedacht.

Negen procent is geen kattepis; dat is een gebied zo groot als tweederde van het Amazonewoud. En dat ligt allemaal aan de oude satellietbeelden die werden gebruikt om onze aarde in beeld te brengen. Dat beeld was van zo’n lage kwaliteit dat het moeilijk was om op de foto’s een schaduw, een boom of zelfs een hoop zand te onderscheiden van elkaar.

Grote pixels

Om dat nu eens en voor altijd goed over te doen, heeft een groot internationaal onderzoeksteam bestaande uit honderden wetenschappers en studenten een wereldwijde studie uitgevoerd met behulp van nieuwe Google Earth-beelden met ultrahoge resolutie. Elke pixel vertegenwoordigt een stuk grond minder dan een meter breed, in tegenstelling tot de oude beelden waar pixels soms wel tientallen meters voorstelden.

Het onderzoeksteam werkte zich vervolgens door 210.000 beelden heen en vonden in de zogenaamde ‘drylands’, de droge gebieden van de wereld, veertig tot 47 procent meer bos dan in vorige schattingen. Dat komt wereldwijd neer op 467 miljoen hectare bos dat voordien nooit is gezien. Het team beschreef haar bevindingen onlangs in het gerenommeerde tijdschrift Science.

Miljoenen hectare bos in 2013 volgens de oude berekeningen en in 2016 volgens de nieuwe meetmethoden van Google Earth

Miljoenen hectare bos in 2013 volgens de oude berekeningen en in 2016 volgens de nieuwe meetmethoden van Google Earth. Bron:  Science

Meer vegetatie door CO2

Goede schattingen van de wereldwijde bosoppervlakte zijn belangrijk omdat wetenschappers daaruit kunnen afleiden hoeveel CO2 bossen kunnen opnemen. Dat er tussen de uitstoot van CO2, doorgaans synoniem aan een groeiend broeikaseffect en desastreuze klimaatveranderingen, en de vergroening van de aarde een direct relatie bestaat, was al langer bekend.

CO2 heet niet voor niets een broeikasgas. Tussen 1982 en 2009, zo ontdekten wetenschappers, kwam er door de zogeheten CO2-bemesting achttien miljoen vierkante kilometer aan vegetatie bij. Dat is een gebied dat twee keer zo groot is als de Verenigde Staten. In het tijdschrift Nature betogen onderzoekers uit acht verschillende landen dat dit vergroeningsproces rechtstreeks gelinkt is aan de toename van de hoeveelheid CO2 in de atmosfeer.

Langzamere stijging CO2-uitstoot

Uit ander recent onderzoek, nu door de Universiteit van Berkeley, blijkt bovendien dat deze plantengroei, aangejaagd door klimaatverandering, diezelfde klimaatverandering ook wel eens zou kunnen vertragen. De wetenschappers laten zien hoe sinds de tweede helft van de twintigste eeuw de snelheid toeneemt waarmee de CO2-concentratie in de atmosfeer stijgt. Maar sinds 2002 is die snelheid stabiel, terwijl wij met zijn allen toch veel meer CO2 de lucht in pompen. De grote vraag van wetenschappers was dan ook waar al die CO2 gebleven is. Voor een deel van de CO2 werd daar in Berkeley een antwoord op gevonden. De vegetatie op aarde blijkt simpelweg meer CO2 op te nemen dan ze vroeger deed.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

*

Spring naar de toolbar